《三國演義》赤兔馬傳 – 日行千里的汗血寶馬, 人稱馬中赤兔

什麼是赤兔馬?赤兔馬本名赤菟,即兔頭的紅馬,傳說是汗血寶馬(流出的汗摻著紅色,有研究指出是寄生蟲造成);一般公認的形象是全身火炭紅,沒有半根雜毛,腦門中間有一塊白色部分呈月芽狀。三國時期,時人道”人中呂布,馬中赤兔“,赤兔馬在當時是頂級戰馬中的佼佼者。據說能日行千里,因此成為許多戰將嚮往的戰馬。

史書記載赤兔馬是呂布的坐騎,赤兔馬在呂布戰敗後,不知去向。按照《三國演義》的記述,赤兔馬原為西涼刺史董卓的坐騎,後被董卓用來收買呂布刺殺義父丁原;呂布被曹操擒殺後,曹操把赤兔馬賞賜給關羽;而關羽敗走麥城被東吳處決後,赤兔馬因為思念舊主,絕食而死。

據《相馬經》描述,古人依據馬的頭部形狀,將馬匹分為直頭、兔頭、凹頭、羊頭、楔頭、半兔頭等幾類。而赤兔就是兔頭棗騮色(紅色)的馬。兔形頭是好馬的其中一個外在標準,在古代中原是很難覓得。兔頭、半兔頭馬的特徵是,鼻子以上部分微微向外突出,看起來像兔子頭的形狀。一般都屬於重型馬,體形大、力量強,加上紅色毛色,和現今中亞一帶常見的馬匹相同,所以赤兔馬一般被認為是源自西域地區(今中亞)。相對於當時普遍採用的蒙古馬,蒙古馬一般是速度快、耐疲勞,但是體形小和體力較差。這對於要在戰爭中背著沉甸甸的戰將,是相當不利的。因此,西域馬匹的高大體形和耐力就顯得更珍貴了。

在戰爭中,速度快、體力充沛的馬匹是相當重要的。特別是在騎兵剛剛崛起的三國時期(之前多採用戰車),戰馬的質素直接影響騎兵隊和戰將的作戰能力。赤兔馬頂尖的速度和持久力,不但有利於戰將在勝利的時候乘勝追擊,即使在戰敗的時候也能保障主人迅速脫離戰場。這種速度也能提升武器在衝刺時的打擊力度,從而使對手更難招架;而赤兔馬持久的體力也可以減低馬失前蹄的機會,以及在漫長的戰事裡保持它的速度和靈活性。這些特質又能給於騎乘者心理上的優勢,使之更放心的在戰場上發揮。 《三國演義》 裡,馬匹影響勝負的其中一個例子是,關羽和黃忠在長沙一戰單挑,兩人的刀法體力相當,只是因為黃忠的馬匹體力不支而失蹄跌倒,連累黃忠也墮馬敗陣,當時騎乘赤兔馬的關羽,便有著持久作戰而無需換馬的優勢。

不過,《三國演義》中赤兔馬的年齡受到多方的質疑。赤兔第一次出場是在演義第三回“議溫明董卓叱丁原”一節,也就是大概西元189年左右。當時赤兔已經是有名的千里馬了,至少呂布騎完後非常滿意,由此推斷赤兔馬應該已經是一匹成年的6歲馬了。後來關羽斬顏良誅文醜,那一年是西元200年左右,赤兔馬大概17歲。再來就是西元208年赤壁之戰後,在華容道時和關羽一起登場,那一年赤兔已經是25歲了。此後赤兔就暫時沒有再被提及,直到關羽西元219年敗走麥城、赤兔絕食而亡,赤兔馬應該有36歲了,在馬匹來說是高齡馬了。後人質疑:為什麼過了那麼長的時間關公還是騎著赤兔馬?當然,其一是作者羅貫中只是借赤兔馬作為關羽的一個形象象徵,因此沒有顧及馬匹的年齡限制,畢竟史書沒有提及關羽得到過赤兔馬。另外還有可能是,關羽騎的赤兔馬並不是同一匹,我們不能排除赤兔馬在其間已經被成功配種並繁衍後代的可能。

無論如何,在現代人的心目中,赤兔馬已經成為最優秀馬匹的象徵。後人有詩贊曰:
“奔騰千里蕩塵埃,渡水登山紫霧開。掣斷絲韁搖玉轡,火龍飛下九天來。”